Athens Millennium Event

Acropolis, December 31st 1999

Art Director, Light & Pyro Design Gert Hof
Produced by Asteris Koutoulas for the Greek Ministry of Culture & the Municipality of Athens
Executive Producers Tim Dowdall & Dimitris Koutoulas
Technical Director Gerd Helinski
Programming Fireworks & Pyro Hans-Georg Kehse
Light Equipment Helicon GmbH Berlin
Pyro & Fireworks Pyro-Art Feuerwerke GmbH Berlin

Athens welcomed in the new Millennium with a spectacular light and firework display, directed by Gert Hof, and set to music by the composer Mikis Theodorakis. Images of the event were transmitted worldwide. This was the first time in the history of modern Greece that an artist was allowed by the Greek government and the City of Athens to stage an event at the Acropolis. This event, along with the Millennium celebrations at the Victory Column in Berlin, which were also directed by Gert Hof, were judged by international media to be among the top five Millennium events in the world. Over 800 million people watched extracts of this event on TV and identified this spectacular light show with bidding farewell to the old and greeting the new millennium.

The Millennium Event at the Acropolis, Athens
Client: Greek Government
Location: Acropolis Hill
Live performance by Mikis Theodorakis and five orchestras
Live audience: over 1 million spectators
Global Media Coverage: 800 million TV viewers (CNN, BBC, ARD, TV1 etc.)

At the same time as the Berlin millennium celebration, Gert's second mega-event was taking place on the Acropolis, Europe's most important historical edifice. We had received this commission after many months of negotiations with the Greek Government. Greece wanted to make a statement both nationally and internationally - in this respect hiring a German director was both a courageous and, for those politically responsible, ÒriskyÓ decision. But this wasn't the only reason why the Acropolis posed a very special challenge for Gert. He had the greatest respect for what the Parthenon symbolised for European civilisation, he wanted to create something truly special and unique. Gert had "moved" the Acropolis, showing it in a new light while at the same time paying homage to it. I remember how, two months before the event, he said to me on the holy hill: "here one has to practice humility." For months he was working day and night. The exertions were about to pay off: during the event the Acropolis was like a giant ship, gliding through a huge, dark Athens and time itself. GertÕs vision had become reality.

Our Gert Hof team was the only team who has produced four Millennium Events (Berlin - Victory Column, Athens - Acropolis, Budapest - Parliament, Beijing - China Millennium Monument), and Gert Hof has thus been justly described as "one of the most sought-after light and pyro architects in the world" (ARD, Tagesthemen). After the simultaneous events on the night of the Millennium, in Berlin and Athens, where we became the first production in the history of modern Greece, to be permitted to stage an event on and around the Acropolis, we were approached by the Hungarian Government, to produce a multi-media mega-show in the city of Budapest, on the occasion of Hungary's one thousandth anniversary. Thus there came about a monumental creation consisting of light, pyro and balloons by and on the Danube, between the Margaret and Chain bridges, and with the neo- classical parliament building as its focal point.

Finally, our Gert Hof team was commissioned by the Chinese Government to create an unprecedented spectacle on December 31st 2000 to celebrate Asia's Millennium at the China Millennium Monument in Beijing. In this case, it was the first time in the history of modern China that a foreigner had been entrusted with the artistic direction of a state event. The Chinese were particularly impressed by the skillful inclusion of traditional local stylistic elements. This mega-event in Beijing was broadcast by 180 TV stations worldwide. It is estimated that 1.2 billion television viewers in China watched the show, and a further 500 million saw worldwide excerpts from and reports about this mega-event.

Asteris Kutulas, 2001

Mikis Theodorakis
A word or two - On my connection with Gert Hof

Wells have become unfashionable.
When I realised that trees had always been my one big love, it was also the beginning of times that further and further filled up with bitterness. This is something I have written about often. But then I remembered that I have never used this metaphor in any of my songs, a metaphor which like no other demonstrates what I otherwise tell on many pages: The man that I am, the man that I was, tripped and fallen into a well many yards deep, whose bottom seemed to cross the paths of Hades Ð and me, stuck half-way down this pipe, which wouldnÕt allow me to see the stars anymore.
Together with my budding love of trees I had begun to long for the stars again. Indeed, a tree appears in many of my songs Ð always majestic like a bride, veiled by the starry firmament. I was mesmerised by the fact that these far-away suns had once assembled in images, somehow capable of congregating in geometrical shapes. And it was these shapes which took me closer to the gods and let me perceive the angels nearby. I heard their step and their laughter. It was a sublime darkness, this dark of the night which, in all its expanse, receded to let the astral bodies shine, to let me find my way.
It was a different darkness down there in the well into which I tumbled in broad daylight. But I was saved by the presence of a tree. It was a fig tree. Even deep down in this horrendous depth, I could breathe its sweet, slightly spicy aroma.
When the darkness below and high above, beyond the wellÕs rim, had become one, I knew that night had fallen. Eventually voices reached my ear. Two ghostly birds had settled on the tree, engaged in an argument. And as my grandfather Therianos had once taught me the language of birds, I understood what these two were discussing in their zeal and learnt how I could escape from my peril.
I have never betrayed my secret. Only now the time has come to tell this story. But what those birds sang out in anger, I wonÕt unveil just yet.
I was very glad when a few years ago a man stepped into my life who knows how to create light. I first met the artist Gert Hof when staging my song cycle ÒSun and TimeÓ. From this moment on we met again and again, and every time we worked on a new project, our visions circled around the stars, around fire and light.
With Hof, I share my yearning for light, this hunger to ignite the stars, to wrest more and more space from a darkness which has so long given me nightmares. For many of the events that drew me into their flaming circle have even chased away my guardian angel Michael. But once the light is switched on, I am again empowered by what I once felt, stuck and lost in this narrow, abandoned well. Again I hear the song of birds and know that the sun will shine down on me again.
Gert Hof is an artist who has also tasted the dreams of despair and whose vision will again and again capture the light, the light in its hundreds of guises. Maybe wells are out of fashion and someone or other will get lost inside. But we are saved by a joint word that is revealed in his work and mine.

© Based on an interview by Ina Kutulas, translated by Tim Dowdall

Mikis Theodorakis
Auf ein Wort - über meine Verbindung zu Gert Hof

Die Brunnen sind aus der Mode gekommen.
Als mir bewusst wurde, dass Bäume schon lange meine große Liebe waren, brachen gerade Zeiten an, die sich schließlich immer mehr anreicherten mit Bitterkeiten. Ich habe darüber schon des öfteren geschrieben. Und ich erinnere mich, dass ich in keinem meiner Texte diese Metapher verwendet habe, die doch so deutlich macht, was ich sonst auf vielen Seiten erzählte: Der Mensch, der ich bin, der Mensch, der ich war, in einen viele Klafter tiefen Brunnen gestürzt, dessen Grund schon die Wege des Hades zu berühren schien - und ich, eingeklemmt auf halber Strecke in dieser Röhre, die mich die Sterne nicht mehr sehen ließ.
Mit den Bäumen hatte ich auch die Sterne zu ersehnen begonnen. Tatsächlich, in vielen meiner Lieder taucht ein Baum auf - immer hoheitsvoll wie eine Braut, das Sternenzelt in ihrer Schleppe. Besonders faszinierte mich, dass diese fernen Sonnen sich einst zu Bildern versammelt hatten und damit auf irgendeine Weise geometrische Figuren darzustellen vermochten. Diese Figuren brachten mir die Götter nahe, und sie ließen mich zudem die Engel in meiner Nähe wissen. Ich hörte ihren Schritt und ihr Lachen. Es war ein erhabenes Dunkel, das Dunkel der Nacht, das in all seiner gewaltigen Größe in den Hintergrund trat, um die Himmelskörper leuchten zu lassen, damit ich meinen Weg erkannte.
Anders war es mit dem Dunkel des Brunnens, in den ich später stürzte im hellen Licht des Tages. Doch rettete mich schließlich die Anwesenheit eines Baums. Es war ein Feigenbaum. Noch in der schrecklichen Tiefe konnte ich sein süßes, etwas würziges Aroma atmen.
Als es keinen Unterschied mehr gab zwischen der Finsternis unten und der hoch oben über dem Brunnenrand, wusste ich, dass Nacht geworden war. Irgendwann drangen Stimmen an mein Ohr. Es hatten sich auf dem Feigenbaum zwei Geistervögel niedergelassen, die miteinander stritten. Und da mein Großvater Therianos mich einst die Sprache der Vögel gelehrt hatte, verstand ich, was die beiden in ihrem Eifer preisgaben, und erfuhr so, wie ich mich selbst aus der Tiefe erretten konnte.
Ich habe nie jemandem davon erzählt. Erst jetzt ist der Moment gekommen, diese Geschichte zu erwähnen. Doch was die beiden Vögel in ihrem Zorn herausposaunten, will ich noch immer nicht verraten.
Ich bin sehr froh, dass vor einigen Jahren ein Mensch in mein Leben getreten ist, der Licht zu machen versteht. Der Anlass für die erste Begegnung zwischen dem Künstler Gert Hof und mir war die Aufführung meines Liederzyklus „Sonne und Zeit“. Danach sahen wir uns immer wieder, und immer, wenn wir an einem neuen Projekt arbeiteten, kreisten unsere Visionen um die Sterne, um Feuer und Licht.
Mit Gert Hof habe ich dieses Verlangen nach dem Licht gemein, diese Gier nach dem Griff in die Taschen und nach dem Feuerzeug der Sterne, um jener Finsternis, die mir lange schon Albträume beschert, immer neu Raum abzuringen. Denn die vielen Ereignisse, die mich in ihren flammenden Kreis zogen, haben sogar meinen Schutzengel Michael zu oft in die Flucht geschlagen. Doch sobald das Licht angeht, bemächtigt sich meiner wieder das, was ich damals verspürte, eingeklemmt in die Brunnenröhre und dort verloren, weil dieser Brunnen aufgegeben worden war. Ich höre wieder die Stimmen der Vögel, und ich weiß, dass die Sonne mich wiedersehen wird. Gert Hof ist ein Künstler, um den die Schreckensträume ebenfalls keinen Bogen machten und dessen Blick immer wieder das Licht einfängt, das Licht in seinen hundert Erscheinungen. Und sei’s, dass die Brunnen aus der Mode gekommen sind und einer und noch einer darin verloren. Sind wir doch aufgehoben in einem gemeinsamen Wort, das sich offenbart in seinem Werk und in meinem.

© Erfragt und übertragen von Ina Kutulas

Parallel zu unserem Berliner Millennium-Event fand am 1.1.2000 auf der Akropolis, am geschichtsträchtigsten europäischen Ort überhaupt, unser zweiter Mega-Event statt. Den Auftrag dazu hatten wir nach mehrmonatigen Verhandlungen von der griechischen Regierung erhalten. Durch den Event wollte sich Griechenland national und international präsentieren und ein Zeichen setzen – insofern war die Verpflichtung des deutschen Regisseurs Gert Hof eine mutige und für die politisch Verantwortlichen eine nicht ungefährliche Entscheidung.

Aber die Akropolis war nicht nur aus diesem Grund eine ganz besondere Herausforderung. Gert hatte größten Respekt vor dem, was der Parthenon für die europäische Zivilisation symbolisierte, er musste und wollte etwas Spezifisches erschaffen. Dabei half ihm die kraftvolle und einzigartige Musik, die Mikis Theodorakis komponiert hatte, der an diesem Abend auch am Dirigentenpult stand. Gert musste die Akropolis „entrücken“, sie in einem anderen Licht erscheinen lassen und ihr zugleich „huldigen“. Ich erinnere mich, wie er mir zwei Monate vor dem Event auf dem Ehrfurcht erweckenden Hügel sagte: „Hier muss man sich in Demut üben“. Er arbeitete monatelang Tag und Nacht. Die Anstrengung sollte sich auszahlen: Eine traumhafte Akropolis-Show, die vor allem aus Feuer, Nebel, einer Neoninstallation und einem furiosen Feuerwerk bestand, löste große Begeisterung aus, sowohl bei den fast 2 Millionen Live-Zuschauern vor Ort als auch bei dem Millionenpublikum an den Fernsehern. Die Akropolis glich einem gigantischen Schiff, das durch ein monströses dunkles Athen und durch die Zeit glitt. Gerts Vision war Wirklichkeit geworden.

© Asteris Kutulas